Carlos Monjardino

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Carlos Monjardino

Carlos Monjardino belongs to a dying breed. Few people today have his natural talent to successfully blend an inordinate amount of interests and embrace them with such joie de vivre. His story reads like a film script: studying in England, residing in Paris and Macao, and cultivating a passion for collecting alongside talents for all things business on successive voyages around the globe.

His CV begins with the successful takeover of a bank on its knees, and continues, page after page, with a catalogue of success stories, proof of a master at work. He currently runs three foundations (the Fundação Oriente, the Fundação Stanley Ho and the Fundação Monjardino) and boasts ties, he surmises modestly, with “some six or seven” others, including the Fundação Mário Soares.

Monjardino’s latest forays into the winemaking business are typical of the interests he cherishes. Plans to breathe life back into Portugal’s Colares wine, whose principle grape variety is on the verge of extinction, is one such labour of love. “To begin with, I found the idea interesting...and ended up understanding the enormity of the problem. 8.5 hectares of vine was sick. The whole lot had to be uprooted... not as easy as it sounds”, he recounts, smiling. The Portuguese entrepreneur also runs the Quinta do Conde estate, part of the Fundação Stanley Ho: 11 hectares of highly successful investment in Pinot Noir and Aragonês grape stock. Closer to home, the wine estate next to his family residence in Canha, in the Portuguese district of Vendas Novas, boasts some 30 hectares of vineyards planted with Trincadeira Preta, Petit Verdot, Touriga Nacional and Syrah. This modest venture produces some 80 thousand bottles a year, sold under the brand name “Escatelar”, the name of the family estate. As a whole these three wine projects represent an investment of around 1.5 million Euros, not bad for someone who admits to rarely drinking the stuff. “I enjoying smelling and tasting it, but one glass is my limit. I prefer spirits, like whisky, or beer - I shouldn’t really as it gives you a pot belly ...”

Another of Monjardino’s favourite businesses is the hotel trade. Leading the pack, the brand new Hotel Aviz, opening this month, starts a new chapter for one of Lisbon’s most legendary hotel establishments, that used to stand on the site of today’s Sheraton Hotel. A lavish 5.5-million-Euro project to bring to life a new version of the former home of Portugal’s greatest entrepreneurs and patron of the arts, Calouste Gulbenkian, to recreate rooms where celebrities like Ava Gardner and Caruso once stayed, and to authentically reproduce its famous restaurant - right down to the original menu and legendary service. “I used to go there as a child with my grandfather when he was Mr Gulbenkian’s doctor. I bought the restaurant and later donated all of its contents to the Foundation. Now I can give the new restaurant the original furniture, the paintings, lamps, and everything that belonged to the old Aviz.”

His portfolio continues with the Grande Hotel do Monte Estoril, which he plans to transform into a four-star luxury apartment-hotel, and to renovate a neighbouring brasserie in the same style as the aforementioned Aviz restaurant. Monjardino also owns a 50% share in Grande Hotel do Luso, once three-star but now four-star following an investment of eight million Euros (with the Fundação Bissaya Barreto), a hotel in Montijo run by the Sol Inn hotel chain, a share in the Portimão marina, where he intends to build a luxury development costing around 20 million Euros, and the thermal springs complex in Caldas de Monchique, purchased from the  government 12 years ago in a state of disrepair and now an elegant five-star facility. Monjardino’s hotel investments also include ties with the Pestana hotel group and its chain of historical pousadas, the Hotel Timor in Dili, East Timor, as well as plans to open several pousadas in the Far East.

“There’s a reason to everything we do. We don’t want to lose money, and we’d prefer to make returns on our investment, but we tend to focus on things that are more or less abandoned. The Fundação Oriente’s (FO) investments often have a social and cultural interest. Some make us money, others don’t - these aim to maintain the country’s heritage. I invested in the Hotel Timor for social reasons, because of the affection I have for East Timor. It cost us five million Euros and is doing well, but I’ll never get that investment back!” He shrugs his shoulders before adding: “...but this is part and parcel of the FO, quite apart from the need to make money.”

This ethos runs true with the Covento da Arrábida, which Monjardino purchased “on very special terms from one of Portugal’s greatest aristocratic families”. The historic convent has been renovated and transformed into a luxury setting, ideal for the upmarket conference facilities it offers and for its planned expansion into the tourism sector. “I can’t develop it too much, otherwise I’d spoil it. This is an example of an investment with little return, but I don’t have the right to maintain it for the FO alone, which as a public foundation, has to share its assets”.

His obvious love for renovation projects can equally be seen in the Calçada da Graça, a street in one of Lisbon’s most charming historical quarters. “I own no. 19, 17, 15, 11, 18, no. 13’s gardens - what a view! I sold part of no. 16 to tenants, a few apartments for a pittance...because I thought I had to help them out, after all it’s their home turf! They’re part of Graça and there’s no way that I could underestimate their importance after living there all their lives. I still have 30 tenants, some just for the fun of it (I’m not complaining!), and one or two who have stopped paying rent because I told them it wasn’t worth it”. Graça is yet another investment that is difficult to manage, “it just costs me money”, Monjardino laments, but he can’t bear to let it go. “I don’t want it to become run down, and I want to preserve the 18th Century at its purest”, he reveals.

Graça is Monjardino’s favourite place to live, but he owns many other houses, so many that he falters as he tries to list them all: “let me Paris, Cascais, Estoril, in Marinha, another in Santana da Serra, which I purchased 40 years ago (it has 20 hectares of land within a dam, with 4km of its own shoreline!) and the Monte Escatelar, in Canha, a complicated renovation project (over 1000m2 of living space, quite ridiculous) but one which turned out very well”.

The entrepreneur’s passion for objects of beauty is inherited from a family tradition, but if anything he has deepened this infatuation even further. The fabulous Kwok On porcelain collection, which he was given, acts as the foundation for the future Museum of the Orient (2006) and its fine arts section, with its collection amassed by the FO. His collection of pocket watches purchased all over the Middle East is famous, but his tastes have changed. “Now I just buy wristwatches...and only this shape”, he explains as he shows off the Frank Muller timepiece he is wearing, his favourite, before talking of Patek Philipe and similar pieces.

Other passions in Majardino’s life include cars, Italian ones above all others, with which he can fulfil his need for speed down on the race track. His Maseratti is joined by three Ferraris, a Porche, a Bentley, “two or three” MGs, a Cooper, and a Lotus, all racing models, but his favourite is his Mercedes 300 SL, “one of those with the doors that lift up”.

But there is also a social pioneer lurking behind the businessman and avid collector, as proved by his eight adoptive children. He and his wife had problems conceiving after the birth of their first child. He almost lost his mind until he realised “that this was ridiculous, with so many children out there in desperate need of parents”. As a result he decided to create the Fundação Monjardino, with the direct purpose of adopting sets of brothers and sisters, who otherwise would be separated in the adoption process. Later he went on to father three more children. “I’ve got 12 now, aged between 3 and 36. What with all the grandchildren, it all becomes a little confusing!” the potential football team manager explains before adding “I don’t believe in all this blood-ties business: what counts is the child’s education”. He vividly recounts his pride in the grade A average of a daughter who first came into his care three years behind in her studies, and tells of the excellent performance of all his wards, even the youngest scatterbrain, whose progress he has to watch closely - something he admits he’s happy to do: “ I always find time for that”.

He may like to dabble at poker, and “to take risks”, but his determination to educate his children reveals a more serious side. The footloose and fancy-free student of old knows that he has lived a privileged life. “I was always in the right place at the right time. I was in Paris at the time of the Portuguese revolution, and I wasn’t going to leave Mr Bulhosa (one of Portugal’s leading business magnates, who had fled Portugal before the revolution and with whom Monjardino was then working) in the lurch. I could have come back to Portugal without any problems - my family were on the side of the revolutionaries and my father and brother had been imprisoned...Then I went to Macao, for the excitement of it all, because President Soares invited me, and because I was infected by the political bug...It was an extraordinary experience. Running a television station was great fun!”

A self-proclaimed agnostic, there is one thing Monjardino is certain of: “everyone does what they want with their money...But I was always aware of what was going on around me...and above all the bad things...and I didn’t want this to happen in my country. Or in any country. At a certain moment I decided to react. I’m not interested in any rewards. I just think that we are all here to fulfil our purpose. From the President of the Republic right down to the person who cleans his office...we all have a job to do. People think themselves too important. They’re convinced that just because they’ve had more luck in life, or been blessed with greater talents, that they have more rights than other people...but they’re wrong!”

There could never be enough space to truly represent this powerhouse of a man, who refuses any advice and who bursts with ideas every day. The same man who always wanted to be a naval engineer (“or a judge...”) and who at this very moment might well be stood in his favourite place: at the helm of his boat, bought ten years ago in Hong Kong, surrounded by the children who make up his loving family. “I’m a bit of an adventurer when it comes to these things. If the sun’s up, I’m up there too...they bring me up a sandwich from time to time. I can spend nine hours at a time at the helm, and nothing can stop me”. It’s easy to imagine why.

Carlos Monjardino - o perfil de um homem renascentista

Tem o perfil renascentista quase extinto do homem que cultiva múltiplos interesses com naturalidade, decantados no gesto largo de bon vivant, ainda e sempre encantado com a vida. Estudou em Inglaterra, viveu em Paris e em Macau, percorrendo pelo caminho as sete partidas do mundo, onde alimentou o gosto pelo coleccionismo de luxo e aperfeiçoou um talento inato para os negócios.

Aos 29 anos atingiu o topo de carreira no banco falido que se propôs recuperar em França - conseguiu - e desde então tem dado largas ao toque de Midas que claramente lhe coube. Actualmente gere três fundações (Fundação Oriente, Fundação Stanley Ho e Fundação Monjardino) e está ligado «a umas 6 ou 7», como a Mário Soares.

Os mais recentes projectos na área vitivinícola são uma boa amostra do tipo de interesses que persegue. Vai recuperar o exquis vinho Colares, correspondendo ao apelo do concelho perante a quase certa extinção da casta Ramisco, na zona das Azenhas do Mar. «Comecei por achar a ideia interessante...para perceber que aquilo era um buraco enorme. A vinha - com 8,5 hectares- estava doente, teve de ser toda arrancada e foi um processo difícil...», conta, divertido. Através da Fundação Stanley Ho gere também a Quinta do Conde, uma propriedade com 11 hectares, que recuperou investindo numa experiência bem sucedida com as castas Pinot Noir e Aragonês. Explora ainda uma herdade contígua à casa de família, em Canha, Vendas Novas («senão não tinha tempo para lá ir meter o nariz»). São 30 hectares onde plantou Trincadeira Preta, Petit Verdot, Touriga Nacional e Sirah, para uma produção de 80 mil garrafas/ano, comercializadas com a marca Escatelar, o nome do Monte.

As três explorações representam um investimento de cerca de 1,5 milhões de euros. Curiosamente, falamos de um homem que quase não bebe vinho. «Gosto de cheirar e provar, mas um copo chega-me. Prefiro spirits, como whiskie e cerveja - que não devia porque faz imensa barriga...».

A hotelaria é outra das áreas em que Monjardino tem vindo a apostar forte. A jóia da sua coroa é o novo Aviz, hotel de charme a inaugurar este mês que recupera a ementa e o serviço lendários do original - ocupava todo o quarteirão do actual Sheraton. A magia do local onde viveu Calouste Gulbenkian e pernoitavam amiúde celebridades como Ava Gardner ou Caruso regressa intacta, 5,5 milhões de euros depois. «Eu ia lá em miúdo, com o meu avô Pulido, que era médico do senhor Gulbenkian. Fiquei com o restaurante e mais tarde praticamente ofereci à Fundação o que sobrou e guardei. Volto com a mobília, quadros, candeeiros e tudo o que pertenceu ao velho Aviz».

No Grande Hotel do Monte Estoril quer fazer algo semelhante «um furinho abaixo». A ideia é transformá-lo em aparthotel de charme e quatro estrelas, criando ao lado a brasserie Aviz, resultante do restaurante que possui no Estoril. Tem ainda 50% do centenário Grande Hotel do Luso, um três estrelas que passou a quatro após investimento de 8 milhões de euros (com a Fundação Bissaya Barreto), um hotel no Montijo gerido pela cadeia Sol Inn, parte das marinas de Portimão onde pretende edificar um projecto de luxo que custará cerca de 20 milhões de euros, e as Caldas de Monchique (5 milhões), complexo termal que comprou ao Estado há 12 anos, completamente abandonado e agora tem cinco unidades hoteleiras, de um requinte deslumbrante. O portfolio hoteleiro inclui ainda a ligação ao Grupo Pestana nas Pousadas de Portugal, o Hotel Timor em Dili e a ideia de abrir várias pousadas no Extremo Oriente.

«Há sempre razões para as coisas. Nós queremos não perder e, de preferência, recuperar algum dinheiro com a hotelaria, mas investimos sobretudo em coisas mais ou menos abandonadas. Os investimentos da Fundação Oriente (FO) são muito de ordem social ou cultural. Uns são produtivos, outros estéreis - feitos com a ideia de manter o património do país. O Hotel Timor, fi-lo por razões sociais. Por simpatia com o país em questão. Custou-nos 1 milhão de contos, corre bem, mas nunca mais recupero aquele investimento!...», encolhe os ombros e continua: «mas isso faz parte do que a FO tem de fazer, independentemente daquilo que tem de ganhar».

É o caso do histórico Convento da Arrábida, que adquiriu «em condições muito especiais à família Palmela». Recuperou-o e transformou-o em cenário de luxo para conferências e seminários de topo, que pretende expandir para fins de cuidado turismo cultural. «Não posso abrir completamente, senão dão cabo da Arrábida. É um exemplo do que não produz retorno, mas não tenho o direito de o manter só para a FO que, como instituição de utilidade pública, tem de partilhar o seu património».

«Adoro recuperar», confessa. Este prazer do espírito dos lugares é um traço presente também nos seus gostos imobiliários. É praticamente dono da Calçada da Graça. «Tenho o 19, o 17, o 15 , o 11, o 18 e os jardins do 13 - a vista! Vendi parte do 16 aos inquilinos, algumas fracções por umas centenas de contos...porque achei que tinha de os manter. Eles são de lá! Fazem parte da Graça. E desvirtuá-la dos que ali viveram toda a vida é coisa que não sou capaz de fazer. Continuo a ter cerca de 30 inquilinos, alguns só por graça (não me estou a queixar!), e um ou dois já deixaram de pagar renda porque eu disse não valia a pena». Eis outro investimento difícil de equilibrar, «só me custa dinheiro», mas de que não abdica. «Porque não quero que estraguem e desejo que se conserve século XVIII puro».

É onde prefere viver, mas tem mais uma série de casas. Hesita na contagem: «deixe ver...em Paris, Cascais, Estoril, na Marinha, outra em Santana da Serra, que comprei há 40 anos (tem 20 hectares de península dentro da barragem, com 4 km à frente de água!) e o Monte Escatelar, em Canha, uma recuperação complicada (mais de 1000 m2 só de habitação, um disparate) mas que ficou muito bonito». O culto do belo vem-lhe da família, reconhece - de quem herdou referências muito fortes - mas ao longo dos anos aprofundou-o. A fabulosa colecção Kwok On que lhe foi oferecida é o pontapé de saída para o futuro Museu do Oriente (2006), que terá uma zona de fine arts com o que a FO foi coleccionando. É célebre a sua colecção de relógios de algibeira, «lindíssimos», comprados por todo o Médio Oriente, parada há 20 anos. «Hoje só compro de pulso...e com este feitio». Mostra o Frank Muller que traz, o favorito, enquanto fala de tentações Patek Philipe e quejandos.

Tem uma paixão por carros, sobretudo italianos. Adora velocidade e corre no autódromo, «quando calha». Tem um Maseratti, três Ferraris, Porsche, Bentley, «dois ou três» Mg’s, Cooper, um Lotus, protótipos só de circuito, mas o preferido é o Mercedes 300 SL, «daqueles que levantam as portas».

É também um interventor social discreto mas convicto e nalguns casos, pioneiro, como foi com as oito crianças que adoptou. Com a primeira mulher, de uma vida, («namorámos desde os 12 anos») teve dificuldades em ter mais filhos a seguir à primeira. Correu seca e meca até se aperceber que «aquilo era ridículo, com tantas crianças a precisarem de pais». Cria então a Fundação Monjardino com a filosofia de adoptar grupos de irmãos, que normalmente são separados pela adopção. Mais tarde acabaram por vir mais três filhos biológicos: «agora tenho 12, entre os 3 e os 36 anos, com os netos pelo meio, de modo que é um pouco confuso...!», mente com prazer o patriarca assumido. «Não acredito nessa história do sangue: o importante é a formação das crianças». Conta com orgulho a média de 19 de uma filha que lhe chegou com três anos de atraso, e enumera o bom desempenho de todos, mesmo o estarola do mais novo que o obriga a estar de olho nos estudos  - o que faz: «arranjo sempre tempo para isso».

Gosta de jogar poker, «de arriscar», mas também aí revela um perfil cerebral. Aquele que foi um estudante estróina, sabe que foi privilegiado pelas circunstâncias. «Estive sempre no lugar certo na altura certa. Estava em Paris em 1974, e não ia deixar o senhor Bulhosa pendurado. Podia ter vindo sem problemas - a minha família sempre foi de esquerda, tive o pai e o irmão presos... Depois fui para Macau, um bocado à aventura, porque o Dr. Soares me convidou e eu estava com o bichinho da política... Foi muito enriquecedor. A presidência da TVI foi apaixonante!».

Agnóstico, tem esta certeza: «cada um faz o que quer com o seu dinheiro... Mas sempre tive alguma capacidade de perceber o que anda à minha volta. Sobretudo o que é mau... e gostaria que não acontecesse no meu país. Ou em país nenhum. A certa altura, resolvi agir. Sou um bocado desprendido das honrarias. Porque acho que andamos cá todos a fazer o que somos supostos fazer. Desde o Presidente da Republica ao outro extremo todos têm... um job. As pessoas dão-se demasiada importância. Estão convencidas de que, só porque tiveram mais sorte ou mesmo mais habilidade, têm mais direitos que as outras...não têm!».

É insuficiente o espaço para dar conta da intensa actividade deste fazedor, que não aceita conselheiros e tem uma quantidade frenética de ideias por dia. O mesmo que sempre quis ser engenheiro naval («ou juiz...») e neste momento pode estar no sítio onde se sente melhor: o barco com 10 anos que comprou em Hong Kong e faz questão de comandar, atafulhado da miudagem que compõe a sua apreciável família. «Sou um bocado aventuroso nestas coisas. Estou lá em cima enquanto há sol, vão-me levar uma sandes de vez em quando. Posso estar 9 horas seguidas ao leme, sem sacrifício nenhum». É fácil imaginar que sim.

Text and photos kindly supplied by BPCC Member: Open Media


Essential Lisboa - Apr/May 2005
Text: Teresa Carmo
Photos: Paulo Barata